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助推澳大利亚农业科技创新走向成功 (2019-07)

马修·普莱尔(Matthew Pryor)是澳大利亚农业科技界的核心人物。他是一家农业科技初创公司的联合创始人,并带领公司成功走向国际。目前,他正帮助当地其他的创业者施展拳脚。

 “初创公司驱动创新力量,” 普莱尔说,“而创新力量将决定我们这个行业在21世纪的地位。”

普莱尔所言都来自实践。他曾通过孵化器和加速器项目指导初创企业,也曾担任墨尔本一家专门提供农作物和用水管理技术解决方案的农业科技公司Observant的首席执行官。

“通过这些项目,我可以用自身经验帮助他人成功,” 普莱尔说。“澳大利亚为外国企业在突破性研究、技术解决方案和合作伙伴关系等方面提供了的极好的投资机遇,”他说。

正是考虑到这样的发展潜力,普莱尔才与他人共同创立了澳大利亚第一家种子期农业食品风险投资公司Tenacious Ventures,并在最近成为了作为澳大利亚农业科技领域主力军AgThentic的合伙人。

他还表示,“澳大利亚有机会成为世界农业和食品科技的领先参与者之一。”

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创新加速器

普莱尔是Rocket Seeder的创始主席。Rocket Seeder是服务食品和农业创业者的非盈利创新加速器,总部设在墨尔本的莫纳什大学。

通过Rocket Seeder项目,项目参与者能接触和使用以前难以企及的设施和专业知识,并在14周的时间里参加各种工作坊、打造可行的产品并确定具体的商业模式。在Rocket Seeder项目期结束后,他们将能找到明确的客户群,做好项目启动准备,并完成对融资推介的优化。

普莱尔还参与了创业指导工作,如澳大利亚肉类及畜牧业协会(Meat & Livestock Australia)的生产者主导创新项目“快速通道”(Fast-Track)以及由Cicada Innovations在悉尼运营的高深科技加速器“成长实验室”(GrowLab)。

Cicada由四所澳大利亚顶尖学府建立,为初创公司提供商业支持以及接触专业顾问以及行业和研究合作伙伴的机会,以此支持基于科学的各种创新。

“最有意义的是能有机会与各种不同的项目合作。我们在农业研究方面的优势和与生俱来的创造力也同样展示了非常强大的生产者主导型创新能力,”普莱尔说道。

普莱尔认为,澳大利亚的农业和食品科技生态系统仍在成长中,“但我们目前这样的生态系统规模却很有优势,这样的规模刚好小到能实现紧密联系,同时又大到能使创新实现有效的商业转化。”

他表示,这是一种非常独特的规模状态。

了解科技公司的运营

普莱尔指出,他的背景经历在科技而非农业领域。“我年轻时就已涉足计算机行业,大学刚毕业就创立了一家公司,”他说。他随后在旧金山生活和工作了许多年:这段经历对他有着决定性意义。“我了解了科技公司的运作,硅谷的运作以及公司收购的运作等等。”

在美国期间,普莱尔认识了另一位年轻的澳大利亚创业者西蒙·霍姆斯·阿库尔(Simon Holmes à Court)。当时澳大利亚有一个农业产业自动化项目,于是他们便合作创立了Observant。

 “当时我们两个都很惊讶,科技对农业渗透如此之少 — 那时已经是2005年前后了,” 普莱尔说道。

于是他们发现,那时的科技并不是为了解决问题而推出市场的,更多的是“为了科技而科技”。

“我们意识到我们必须努力使科技在外观和功能方面向优秀的农业设备靠齐,并以此进行市场营销,”他解释说。“成功的农业从业者已经是农业和农业企业运营专家了,要求他们同时成为科技专家未免过于苛求。因此,我们提供的产品要具备‘即插即用’的性质”。

他认为,那种附带20页使用说明的产品是不适合用在农场的。“我们需要那种便于现场使用的产品。”

而这帮年轻的创业者们所提供的正是这种产品。

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农作物管理解决方案

“我们打算用21世纪的手段来解决农业上的问题:尤其是采用科技来解决用水管理问题,” 普莱尔继续说道。

“我们的目标是利用澳大利亚农业科技专业知识和服务,并在将其应用于全球农业。”

Observant以其大范围的场地监控技术而闻名,其中包括用于精准农场用水管理的场地内置硬件和基于云端的应用设备。

公司的革新技术在全球得到了良好的反响,目前正应用于世界各地的市场中。2017年年初,Observant被印度跨国有限公司Jain 灌溉系统有限公司(Jain   Irrigation Systems)收购。

“这一收购行动是这两个领域龙头企业的强强联手,”普莱尔说。“我们拥有功能强大的产品,而Jain则拥有遍及全球的业务规模和渠道。”

Jain和Observant之间的收购项目是一个生动的例子,体现了澳大利亚使找寻投资项目的投资人士能有机会进入以重大初创活动和支持为基础的创新领域。

展望未来

那么,普莱尔对于澳大利亚的农业科技和食品科技的未来有什么看法呢?

“目前我们能看到的有几个主题,”他说。“在农业领域,现在的主题是产出改良,这是早期生物改良的延续。”

“在食品领域,主题是农事和食品的关系。我们现在已经有了新的食品生产工艺、新的食品来源和其它的新蛋白质制作工艺。”

“我们在反思一切。我们回归根本,反问自己:‘今天农场的定义到底是什么?食品的定义又是什么?’”

普莱尔认为农业科技和食品科技的发展是正在进行中,但他补充道:“通过与澳大利亚新兴创业者合作,我可以充满信心地说,我们终会看到知识经济在农业和食品创新领域蓬勃发展,并可比肩我们世界领先的食品和纤维制品生产体系。”

普莱尔在Tenacious Ventures 和 AgThentic里的新职位突显了他希望协助澳大利亚农业科学在全球范围内取得成功的愿望。Tenacious Ventures主要发掘当地最优秀的初创公司,并资助和加速其发展;而AgThentic是一家全球食品和农业战略公司,支持农业创业者将创新、有效的农业技术推向市场。